LarvalBot, il robot subacqueo che fa crescere i coralli della Grande Barriera

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LarvalBot, una risposta ai cambiamenti climatici in atto. LarvalBot è un drone subacqueo in grado di dare nuova vita ai coralli della Grande Barriera Corallina australiana. Il clima sta cambiando più velocemente di quanto tempo occora affinché molte specie possano adattarsi, quindi gli scienziati stanno cercando di accelerare l’evoluzione promuovendo la diffusione di creature che possano vivere al caldo. Una spinta a Madre Natura? Pensiamola come una selezione naturale con un piccolo impulso da parte dell’uomo o, in alcuni casi come questo, dei robot. A tal fine, gli scienziati australiani Peter Harrison e Matthew Dunbabin hanno recentemente collaborato per un esperimento sul campo. Un robot progettato da Dunbabin ha trasportato larve di corallo che Harrison aveva raccolto e disseminato su una parte della Grande Barriera Corallina. Le larve sono state depositate nel novembre 2018 e tra sei mesi si dovrebbero vedere i primi risultati con la formazione di nuovi coralli. Ciò che rende queste larve uniche e l’esperimento rivoluzionario particolarmente promettente è che esse sono tolleranti al calore, il che significa che non solo possono sopravvivere, ma persino prosperare, nelle acque più calde. Harrison ha raccolto le larve dai coralli sopravvissuti a ondate di calore marine mortali nel 2016, 2017 e 2018. “Queste larve sopravvissute probabilmente avranno una maggiore capacità di sopportare lo stress da calore mentre sopravvivono e crescono”, ha detto Harrison, il che significa che potrebbero prosperare un mondo più caldo.

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L’OCEANO SI SCALDAL’inquinamento da combustibili fossili sta riscaldando il pianeta, rendendo le acque oceaniche inospitali per il corallo. Anche negli scenari più ottimistici, quasi tutte le barriere coralline del mondo potrebbero essere sradicate entro la metà del secolo. Garantire la sopravvivenza di questi tesori naturali dipenderà dalla coltivazione di più coralli tolleranti al calore. È qui che entra in gioco il robot, chiamato “LarvalBot”.

 L’IDEA – “Ho pensato per la prima volta al concetto di restauro larvale qualche decennio fa quando facevo parte del team che ha scoperto il fenomeno della deposizione di coralli di massa sulla Grande Barriera Corallina nei primi anni ’80“, ha detto Harrison, direttore del Marine Ecology Research Center della Southern Cross University. “Letteralmente miliardi di larve di corallo vengono prodotte durante gli eventi di deposizione di massa di coralli sani, ma dal momento che la copertura e la salute del corallo sono diminuite al punto in cui sono state prodotte troppe poche larve dalle rimanenti popolazioni di corallo, ora dobbiamo intervenire per dare una mano alla natura“. Harrison aveva già sviluppato tecniche per l’acquisizione di massa e l’allevamento larvale, ma “un aspetto che volevo ancora sviluppare ulteriormente era un processo di consegna larvale più efficiente sulle aree danneggiate della barriera corallina, e così dalle discussioni con Matt si sviluppò il concetto LarvalBot“.

LARVALBOT, COME FUNZIONA – Il robot ha la capacità di trasportare circa 100mila larve di corallo microscopiche per missione, e Dunbabin si aspetta di salirere fino impiantarne a milioni. Il robot rilascia dolcemente le larve sulle zone danneggiate della barriera corallina permettendo loro di stabilirsi e, nel tempo, svilupparsi in coralli cresciuti. “Lo chiamiamo il ‘coltello dell’esercito svizzero’ di robot sottomarini, poiché è stato progettato per svolgere più attività con carichi utili personalizzabili, come indagini fotografiche, monitoraggio della qualità dell’acqua, sorveglianza e controllo dei parassiti e ora dispersione delle larve di corallo” ha spiegato Dunbabin, professore di robotica alla Queensland University of Technology. “Usando un iPad per programmare la missione, viene inviato un segnale per consegnare le larve che vengono delicatamente spinte da LarvalBot“, ha detto Dunbabin. “È come spargere fertilizzanti sul prato: il robot è molto intelligente e, mentre scivola lungo il percorso, puntiamo a dove devono essere distribuite le larve in modo da formare nuove colonie e sviluppare nuove comunità di corallo“. Il robot ha un sistema di visione a bordo che gli consente di “vedere” la sua strada attraverso gli ambienti della barriera corallina.

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