Microplastiche, bisogna ridurre, riciclare e ripensare la plastica completamente

Nuove pratiche e nuove chimiche sono necessarie per porre fine al flagello che sta inquinando non solo gli oceani, ma che ormai troviamo nel cibo e nell'aria.

0 573

Microplastiche, l’impatto dell’inquinamento da piccolissimi pezzetti di plastica sta cambiando il nostro modo di pensare. Di molti, ma non di tutti. Ma basta la sensibilizzazione per farci modificare le nostre abitudini a utilizzare così tanta plastica giorno dopo giorno? In Europa solo il 30 percento della plastica viene riciclato, mentre negli Stati Uniti è un misero 9 percento. Negli ultimi 15 anni il consumo di acqua in bottiglia è raddoppiato. E in particolare, le bottiglie di plastica sono abbondanti lungo le rive dei fiumi, i quali le trasportano in mare mentre gradualmente si frammentano in pezzetti sempre più piccoli, contaminando i corsi d’acqua e l’oceano con microplastiche che possono invadere ogni livello della catena alimentare. Come ha riportato la Scientific American, per tenere sotto controllo il problema delle microplastiche, il mondo deve fare tre passi principali. A breve termine, la società deve ridurre in modo significativo oggetti in plastica monouso non necessari come bottiglie d’acqua, sacchetti di plastica, cannucce e utensili. A medio termine, i governi devono rafforzare i sistemi di raccolta e riciclo dei rifiuti per evitare che i rifiuti si riversino nell’ambiente tra il bidone della spazzatura e la discarica e per migliorare il quantitativo di riciclo. A lungo termine gli scienziati hanno bisogno di escogitare metodi per rompere la plastica nelle sue unità più elementari, che possono essere ricostruite in nuove materie plastiche o altri materiali. Non esiste una soluzione unica.

[kelkoogroup_ad id="13540" kw="nature" /]

RIDUCI E RICICLA – Il primo obiettivo per contrastare l’inquinamento da microplastiche sono smettere di utilizzare oggetti monouso come le bottiglie, gli utensili e i sacchetti in plastica. Poiché sono utilizzati per comodità, non per necessità, sono più facili da eliminare, soprattutto perché i polimeri utilizzati per realizzarli sono più comunemente trovati nell’ambiente. I divieti stanno diventando un modo sempre più popolare di limitare il loro uso. Ma i governi che impongono divieti devono considerare: se tali misure siano efficaci in termini di costi; quali potrebbero essere gli impatti ambientali dei materiali alternativi; e quali ostacoli vi sono, come nel caso dell’acqua in bottiglia, la mancanza di posti per riempire una bottiglia riutilizzabile.

A LONDRA LE BOTTIGLIETTE SI RICARICANO – La campagna per ridurre l’uso dell’acqua in bottiglia a Londra, chiamata #OneLess, ha studiato le possibili aree strategiche in cui posizionare i chioschi di ricarica che potrebbero ottenere il massimo utilizzo, come gli snodi dei trasporti pubblici. Il gruppo ha anche condotto sondaggi che hanno rilevato che la maggior parte dei residenti preferirebbe prendere l’acqua dal rubinetto, ma che erano scomodi nel chiedere a negozi o ristoranti una ricarica gratuita. L’iniziativa di iscrivere imprese che permettessero alle persone di riempire le loro bottiglie era finalizzata a superare questa riluttanza. Affrontare questi potenziali ostacoli è fondamentale per cambiare le abitudini delle persone.

RIDURRE LA PLASTICA MONOUSO NON BASTA – Ridurre la plastica monouso aiuterà l’ambiente perché il settore dell’imballaggio in generale è il più grande utente di polimeri plastici. Ma la plastica, compresi alcuni degli stessi polimeri presenti negli imballaggi monouso, è utilizzata anche nell’edilizia, nell’elettronica e nei tessuti. Questi ultimi sono la fonte di microfibre, che si stanno rivelando una delle forme più diffuse di inquinamento da microplastiche. Gli scienziati sono preoccupati che concentrarsi sulla plastica monouso offuschi più problemi sistemici che devono essere affrontati.

Microplastiche, un aspetto chiave del miglioramento del riciclo è la progettazione di prodotti che siano più facili da riciclare.

QUANTA PLASTICA SI RICICLA?In Europa solo il 30 percento della plastica viene riciclato, mentre negli Stati Uniti è un misero 9 percento. La necessità di aumentare la capacità di riciclo negli Stati Uniti sta diventando prioritaria ora che la Cina, che ha importato il 45% di tutti i rifiuti di plastica destinati al riciclo dal 1992, ha chiuso i battenti, lasciando molti paesi occidentali nei guai.
Un aspetto chiave del miglioramento del riciclo, dicono alcuni esperti, è la progettazione di prodotti che siano più facili da riciclare. La plastica viene in genere riciclata triturandola, fondendola e modellandola in nuove materie plastiche. Altre sostanze chimiche aggiunte per migliorarne la flessibilità o la durabilità o semplicemente per aggiungere colore, rendono difficile il riciclo e riducono la qualità delle plastiche riciclate. “Stiamo prendendo i nostri polimeri più riciclabili e li rendiamo indistruttibili a causa di un pensiero inadeguato o inappropriato in fase di progettazione“, afferma Richard Thompson, biologo marino dell’Università di Plymouth. Come esempio di una possibile soluzione, cita il Giappone, dove tutto il polietilentereftalato (PET), utilizzato nelle bottiglie di plastica, è trasparente. La PET trasparente è molto più facile da riciclare rispetto a quando si aggiunge la colorazione. “È possibile farlo anche da noi“, dice.

Microplastiche, non tutte le materie plastiche sono facilmente riciclabili e alcune finiranno inevitabilmente nei fiumi, nel suolo e nei mari.

RIPENSARE LA PLASTICA – Ridurre l’uso della plastica e migliorare i sistemi di riciclo e smaltimento dei rifiuti darebbe una svolta decisa alla lotta alla plastica nell’ambiente, ma non tutte le materie plastiche sono facilmente riciclabili e alcune finiranno inevitabilmente nei fiumi, nel suolo e nei mari. A lungo termine alcuni scienziati pensano che la modifica della natura stessa del materiale e dei metodi di riciclo potrebbe essere la soluzione definitiva al problema. “Abbiamo bisogno di un cambiamento molto più fondamentale nel nostro approccio“, afferma Wagner. Per anni gli scienziati dei materiali hanno cercato di creare materie plastiche che si biodegraderebbero. Oggi la plastica etichettata come biodegradabile in realtà può essere solo suddivisa in strutture specializzate che la riscaldano a temperature elevate. “In un ambiente acquatico, nel mucchio di compost del cortile, questo non funziona“, spiega Sherri Mason, professore di chimica alla State University di New York.
C’è un problema fondamentale nella creazione di plastica veramente biodegradabile, perché un polimero che si degradasse completamente in carbonio, ossigeno e altri elementi in un lago o terreno non sarebbe particolarmente utile come imballaggio, per esempio per contenere il cibo su una mensola per mesi. “C’è un gap tra ciò che vogliamo rispetto a ciò che è realistico“, spiega Andrew Dove, chimico dell’Università di Birmingham. La plastica biodegradabile dovrebbe essere limitata ai prodotti che vengono poi scartati, come gli involucri per hamburger negli stadi o gli utensili nei fast food.

RIPENSARE IL RICICLO – Quello che un numero crescente di scienziati dei materiali immagina è di passare a riciclare fisicamente le plastiche macinandole fino a demolirle chimicamente per eliminare tutte le impurità che contaminano la plastica riciclata. Un tale metodo prenderebbe una bottiglia in PET, per esempio, per scomporla nelle sue molecole più basilari, separando le sostanze chimiche aggiunte per fornire gli elementi costitutivi per il rifacimento dei polimeri vergini. In questo modo la plastica diventerebbe la sua materia prima perpetua, proprio come accade con il vetro e la carta (anche se questi ultimi vengono fisicamente triturati, non solo scomposti chimicamente). “Non c’è motivo per cui alcune materie plastiche non possano essere riciclare all’infinito“, afferma Dove.
Per i polimeri che non possono essere scomposti nelle loro molecole più basilari, Dove sostiene che dovrebbe essere possibile almeno romperli chimicamente in altre piccole molecole che potrebbero essere utilizzate per scopi diversi, come combustibile o farmaci. Idealmente, gli scienziati avrebbero ideato reazioni chimiche che non richiedessero troppi composti duri e non fossero eccessivamente costose. Ciò darebbe valore ai rifiuti di plastica che attualmente non hanno valore, o molto poco. Attualmente “è molto più economico bruciarli o buttarli nelle discariche, e questo è il nocciolo della questione“, afferma Wagner.
Rendere prezioso il materiale di scarto potrebbe anche fornire un incentivo per ripulire i rifiuti di plastica già presenti nell’ambiente. “Se fossimo in grado di creare qualcosa di alto valore da rifiuti di plastica a basso costo, potrebbe esserci una spinta economica per andare a dragare i fondi dell’oceano“, dice Dove. “Siamo molto lontani da questo, ma è quello che vorremmo ottenere.”
Alcuni scienziati hanno già iniziato a cercare modi per ripulire alcuni dei rifiuti di microplastica, che potrebbero rimanere nell’ambiente per almeno alcune centinaia di anni. La pulizia è difficile perché le particelle di plastica sono piccole e di natura varia, e gli ecosistemi in cui sono dispersi sono vasti. I ricercatori hanno scoperto enzimi e batteri che possono abbattere alcuni tipi di plastica, ma devono capire come questi potrebbero essere distribuiti senza potenziali effetti collaterali negativi, come la produzione di gas serra. L’agroecologa Esperanza Huerta Lwanga, dell’Università di Wageningen nei Paesi Bassi e il Collegio della Frontiera del Sud in Messico, per esempio, spera di testare se i lombrichi che possiedono batteri che divorano plastica nelle loro viscere potrebbero essere in grado di rimediare al suolo disseminato di plastica derivante dalla spazzatura incenerita.
Mentre questi metodi sono in fase di sviluppo, ridurre l’uso di plastica è fondamentale. I passi fattibili devono essere fatti ora. “Il principio base“, conclude Thompson, “è che tutto questo inquinamento è evitabile.”

Lascia una risposta

L'indirizzo email non verrà pubblicato.