SpaceX, dopo il successo di Falcon Heavy, quali prospettive?

Cosa succederà a Elon Musk e agli oltre 6mila impiegati SpaceX che osano sognare in grande e viaggiare tra le stelle?

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Quando SpaceX Falcon Heavy, il razzo più potente del mondo, ha lasciato la rampa di lancio all’inizio di questo mese, persone di tutte le età e di tutto il mondo hanno guardato con occhi meravigliati lo svolgersi della storia avveniva davanti ai loro occhi. Come appare nel video dietro le quinte qui sotto, anche Elon Musk, l’uomo che ha investito 100 milioni di dollari dei propri soldi per avviare la compagnia aerospaziale, è rimasto con gli occhi spalancati e con un sorriso. All’interno della cartella “Grandi Sogni” nella testa di Musk c’è un piano intelligente per utilizzare il BFR per trasportare persone in qualsiasi parte del mondo in meno di un’ora. Hai voglia di un viaggio da New York a Londra? Sarai in volo per soli 29 minuti. Da New York a Shanghai? 39 minuti. Una volta perfezionato, Musk dice che il biglietto per volare a velocità prossime a 17mila miglia all’ora avrebbe un prezzo uguale a quello di un aereo di linea commerciale.  “Cerco di fare cose utili“, ha recentemente dichiarato a Rolling Stone. “È una bella aspirazione e utile significa che ha un valore per il resto della società: sono cose utili che funzionano e migliorano la vita delle persone, fanno sembrare il futuro migliore, e in realtà sono anche migliori. Penso che dovremmo provare a rendere il futuro migliore“.

Holy flying f**k, that thing took off“, ha esclamato Elon Musk.

Molti non avevano mai visto il razzo Falcon 9 eseguire un fuoco di rientro e atterrare, ma quel giorno, in milioni siamo stati a bocca aperta alla vista di due booster che scendevano simultaneamente a Cape Canaveral. E non dimentichiamo che ora c’è una Tesla Roadster nello spazio che va verso la cintura di asteroidi del nostro sistema solare. Se già prima SpaceX stava facendo crescere la curiosità, è chiaro che la compagnia adesso ha catturato la completa attenzione. La domanda è: cosa succederà a Elon Musk e agli oltre 6mila impiegati SpaceX che osano sognare in grande e viaggiare tra le stelle?

SuperDraco di SpaceX è il primo motore a razzo interamente stampato in 3D. (Foto: SpaceX)

IL PRIMO MOTORE A RAZZO STAMPATO IN 3-D AL MONDO – Il successore del motore a razzo Draco utilizzato sulla navicella spaziale Dragon di SpaceX, il più potente SuperDraco, sarà utilizzato nell’imminente veicolo aziendale Dragon 2 della compagnia. Mentre è stato progettato come l’originale per essere riavviato più volte, vanta in aggiunta una spinta che offre più di 200 volte la potenza del precedente. Sarà usato per atterraggi a motore sulla Terra, ma la NASA sta anche studiando la possibilità di incorporare il SuperDraco in un lander di Marte di tipo drago per la ricerca scientifica sul pianeta rosso. Ancora più importante, i motori SuperDraco svolgeranno un ruolo fondamentale nel rendere le missioni con equipaggio SpaceX tra le più sicure. In caso di emergenza durante il lancio, i motori spareranno e separeranno la capsula Dragon 2 da un razzo malfunzionante a velocità superiori a 100 mph in meno di 1,2 secondi. L’astronave con equipaggio tornerebbe dolcemente sulla Terra. Un altro passo avanti, per quanto riguarda il SuperDraco, è il modo in cui viene prodotto. Nel maggio 2014 SpaceX ha annunciato che la versione qualificata per il volo del SuperDraco diventerà il primo motore a razzo stampato completamente in 3-D. Ciò consentirà non solo di ridurre i tempi di produzione e di risparmiare sui costi, ma anche, secondo l’azienda, “resistenza superiore, duttilità e resistenza alla frattura“.

Il fuoco di prova del 2016 di un Raptor Engine. (Foto: SpaceX)

RAPTOR, IL MOTORE A RAZZO – Con due o tre volte la spinta dei motori Merlin 1D che alimentano Falcon 9 e Falcon Heavy, il motore Raptor è progettato per alimentare la prossima generazione di veicoli di lancio di SpaceX. In altre parole, questo è il motore del razzo che Musk intende utilizzare per posizionare gli umani su Marte. A differenza del motore Merlin, che funziona con una miscela di cherosene e ossigeno liquido (LOX), il Raptor utilizzerà il metano liquido densificato e LOX. Non solo il passaggio al metano come combustibile consente serbatoi più piccoli e una combustione più pulita, ma consente anche a SpaceX di raccogliere l’unica cosa che Marte ha in abbondanza: l’anidride carbonica. Usando il processo di Sabatier, che genera metano, ossigeno e acqua da una reazione tra idrogeno e CO2, i coloni di Marte non solo avrebbero gli elementi necessari per sopravvivere a lungo termine sul pianeta, ma il combustibile per fare viaggi di ritorno sulla Terra.

IL BIG FALCON ROCKET – Mentre Falcon Heavy è un’impresa incredibile di ingegneria e offre a SpaceX un vantaggio rispetto ai suoi concorrenti, SpaceX sta già pianificando la sua obsolescenza. Elon Musk ha annunciato lo scorso autunno che la società investirà tutte le sue risorse nello sviluppo del suo prossimo BFR, o Big Falcon Rocket. Questo veicolo di lancio, che sarà il più grande razzo mai costruito, è destinato a sostituire sia Falcon 9 sia Falcon Heavy, permettendo a SpaceX di concentrare tutta la sua attenzione su un singolo veicolo. “Ho capito che se siamo in grado di costruire un sistema che cannibalizza i nostri prodotti e li rende ridondanti, allora tutte le risorse, piuttosto enormi, che vengono utilizzate per Falcon 9, [Falcon] Heavy e Dragon, possono essere spostate su un unico progetto”, ha detto Musk. In una conferenza stampa successiva al lancio di Falcon Heavy, Musk ha anticipato che i voli di prova della porzione di nave spaziale di BFR potrebbero iniziare già nel 2019.

A partire da aprile 2018, SpaceX pubblicherà una versione aggiornata (e definitiva) del suo razzo Falcon 9. (Foto: SpaceX)

UN PIÙ POTENTE FALCON 9 – Falcon 9, il cavallo di battaglia della flotta SpaceX, è stato costantemente aggiornato dal suo primo lancio nel 2010. La revisione finale, chiamata Block 5, è prevista per aprile 2018 e migliorerà la spinta e ottimizzerà le prestazioni e la stabilità delle gambe di atterraggio del booster. Si prevede che la variante del Blocco 5 consenta il riutilizzo dei booster fino a 10 volte con solo ispezioni tra i voli e fino a 100 volte con lavori di ristrutturazione. “L’obiettivo è che il razzo possa essere scaricato senza modifiche hardware“, ha detto Musk la scorsa primavera. “In altre parole, l’unica cosa da cambiare sarà ricaricare il propellente“. Con il blocco 5, è del tutto auspicabile che un booster possa essere sbarcato, ispezionato e caricato con un altro carico utile e inviato nello spazio entro 24 ore. “Penso che i booster F9 potrebbero essere usati quasi indefinitamente, a patto che ci siano manutenzione programmata e ispezioni accurate“, ha aggiunto.

Una foto dell’astronave cargo SpaceX Dragon presa dalla Stazione Spaziale Internazionale ad aprile 2016. (Foto: NASA Johnson / Flickr)

STARLINK, INTERNET NELLO SPAZIO – Per continuare la sua marcia verso la creazione di un’autostrada interplanetaria tra la Terra e Marte, SpaceX ha bisogno di soldi. Sviluppare il razzo e l’astronave BFR da soli, indipendente da tutto ciò che avremo bisogno di sopravvivere su Marte, costerà circa 10 miliardi di dollari. Inserisci Starlink, una “costellazione” di satelliti che lavorano insieme per fornire accesso a basso costo a Internet ad alta velocità in ogni angolo del globo. “Il nostro obiettivo è creare un sistema di comunicazione globale che sia più vasto di qualsiasi cosa di cui si sia parlato fino ad oggi“, Musk aveva dichiarato a Businessweek nel 2015. Per raggiungere il tipo di velocità che molti di noi godono a casa, SpaceX prevede di lanciare 4.425 satelliti, ciascuno delle dimensioni di una Mini Cooper, in 83 piani orbitali tra 1.110 e 1.325 chilometri sopra la Terra. È un progetto estremamente ambizioso, che non porterà alcun frutto fino al 2024. Detto questo, SpaceX ha un vantaggio unico in quanto può caricare i suoi satelliti su ogni Falcon 9 e Falcon Heavy che qualcun altro sta pagando. Questo accesso di lancio senza precedenti potrebbe fornire il punto di svolta per trasformare in realtà il sogno di Internet a banda larga a livello mondiale.

VOLA OVUNQUE SULLA TERRA IN MENO DI UN’ORA – All’interno della cartella “Grandi Sogni” nella testa di Musk c’è un piano intelligente per utilizzare il BFR per trasportare persone in qualsiasi parte del mondo in meno di un’ora. Hai voglia di un viaggio da New York a Londra? Sarai in volo per soli 29 minuti. Da New York a Shanghai? 39 minuti. Una volta perfezionato, Musk dice che il biglietto per volare a velocità prossime a 17mila miglia all’ora avrebbe un prezzo uguale a quello di un aereo di linea commerciale. “Se stiamo pensando di costruire questa cosa per andare sulla luna e su Marte, perché non in altri posti sulla Terra?” ha detto Musk. I critici, tuttavia, sono pronti a sottolineare che le forze g (così come la breve microgravità) durante un volo di questo tipo potrebbero non offrire quel tipo di esperienza rilassante che i passeggeri delle compagnie aeree si aspettano. “L’idea che un tipico passeggero di linea aerea sarebbe in grado di passare attraverso questa esperienza non è stata calcolata”, ha detto alla CNBC John Logsdon, professore emerito alla Elliott School of International Affairs della George Washington University e membro della facoltà presso lo Space Policy Institute dell’università. “Musk chiama tutto questo ‘aspirazionale’, che è una bella parola in codice per qualcosa che molto probabilmente non è realizzabile“.

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